Ottawa aprova nova mina de minerais críticos em Ontário em tentativa de recuperar o domínio russo em paládio

Pebble Beach, na margem do Lago Superior, na cidade de Marathon, Ontário. A Generation Mining Ltd., com sede em Toronto, recebeu aprovação provincial e federal para prosseguir com seu projeto Marathon de paládio e cobre no noroeste de Ontário.David Jackson/O Globo e o Correio

O governo federal está dando sinal verde para a construção de uma nova mina de minerais críticos em Ontário, que deve ajudar o Canadá a se consolidar ainda mais em um importante metal automotivo controlado em grande parte pela Rússia.

A Generation Mining Ltd., com sede em Toronto, recebeu aprovação provincial e federal para prosseguir com seu projeto Marathon de paládio e cobre no noroeste de Ontário. A empresa espera começar a construir a mina no ano que vem e, uma vez em produção, vai operar por 13 anos fornecendo metais para as indústrias automotivas norte-americana e europeia.

A aprovação de Ottawa da nova mina de minerais críticos ocorre após dois grandes contratempos no nível federal para grandes projetos de recursos.

No mês passado, o ministro dos Assuntos do Norte, Dan Vandal recusar Baffinland Iron Mines Corp. planeja dobrar a produção em uma mina de minério de ferro em Nunavut, em parte devido a preocupações com o impacto ambiental. Além disso, o principal especialista em minerais críticos do governo federal disse recentemente ao The Globe and Mail que as minas podem nunca ser construídas na remota, mas altamente valorizada região do Anel de Fogo de Ontário.

Localizado perto da cidade de Marathon, Ontário, a Generation adquiriu o projeto em 2019 da mineradora sul-africana Sibayne Gold Ltd. .

O paládio faz parte do grupo de metais da platina e é o mais caro dos metais preciosos. Seu principal uso é em conversores catalíticos para automóveis. A Rússia e a África do Sul responderam por 77% da produção global de paládio em 2021, segundo o US Geological Survey, enquanto os Estados Unidos e o Canadá também ficaram de fora. Mas com o comissionamento da mina Marathon, a produção canadense deve dobrar.

Nos últimos anos, os governos canadense e norte-americano fizeram esforços consideráveis ​​para tentar estabelecer cadeias de abastecimento norte-americanas para minerais críticos como paládio e lítio. A invasão da Ucrânia pela Rússia e o subseqüente aumento nos preços do gás natural na Europa no início deste ano cristalizaram os perigos de depender de potências hostis para obter recursos essenciais.

O mercado de paládio também sofreu impacto após a invasão, com o preço do metal atingindo brevemente o recorde de US$ 3.400 a onça.

“O que está acontecendo na Rússia é bastante assustador”, disse o executivo-chefe da Generation, Jamie Levy, em entrevista.

“As montadoras gostariam de ter um suprimento seguro de metais do grupo da platina e cobre de jurisdições de Nível 1 amigáveis ​​ao carbono com o apoio de governos e Primeiras Nações”.

Apesar da aprovação de Ontário e do governo federal, a construção da mina Marathon e sua planta de processamento associada não é uma fato consumado. As últimas estimativas colocam a mina em um custo de $ 665 milhões para construir, mas Levy disse que o custo final seria maior devido à inflação e uma nova estimativa seria divulgada no início do próximo ano.

Grande parte do financiamento da construção está a caminho, graças a um contrato de fluxo de produção de US$ 240 milhões com a Wheaton Precious Metals Corp. e $ 200 milhões em financiamento de dívida do Export Development Canada. O Sr. Levy está otimista de que a Generation conseguirá levantar US$ 200 milhões adicionais de vários bancos.

Ele também espera que o governo dos EUA intervenha. O Globo noticiou no mês passado que o O Departamento de Defesa está considerando financiar alguns projetos críticos de mineração na América do Norte, portanto, é urgente garantir o abastecimento.

“Essa seria uma boa maneira de preencher a lacuna”, disse ele.

Empresas juniores de mineração às vezes constroem minas por conta própria e algumas tiveram grande sucesso, incluindo a Osisko, que construiu a mina de ouro Malartic em Quebec há uma década.

Geralmente, no entanto, os investidores preferem que empresas menores sejam adquiridas por construtores de minas maiores e mais experientes antes do início da construção, para reduzir o risco. Nos últimos anos, várias empresas juniores de mineração tiveram problemas iniciais com minas, mais recentemente a Pure Gold Mining Inc., que foi forçado a proteção ao credor em outubro, depois que sua mina de ouro no norte de Ontário encontrou problemas geológicos catastróficos.

Embora Levy esteja confiante de que sua equipe, liderada pelo diretor de operações da Generation, Drew Anwyll, tem as habilidades e a experiência para construir a mina Marathon, ele disse que não tem mais aversão a ser adquirido por uma empresa maior.